Crispr en humanos
Crispr en humanos
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Técnica CRISPR, ¿para editar genes humanos?

La idea de alterar nuestro ADN fue un perfecto ejemplo de ciencia ficción hasta que en 2018 se anunciara que un científico chino había alterado los genes de unas gemelas con de la técnica CRISPR en humanos. Ahí empezó la polémica.

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Los genes determinan lo que somos, nuestra apariencia física, inteligencia e, incluso, rasgos de la personalidad. Sin embargo, también pueden predisponernos a enfermedades y condiciones médicas imposibles de prevenir, hasta ahora…

CRISPR, ¿qué es?

Siempre se creyó que el ADN es una estructura estática que se mantiene durante toda la vida, pero el microbiólogo español Francisco Martínez Mojica demostró que no era así.

En realidad, muchas bacterias alteran su material genético para volverse inmunes a virus que las atacaron antes.

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A esto se le llamó método CRISPR, las siglas de Clustered Regularly Interspaced Short Palindromic Repeats (o en español Repeticiones Palindrómicas Cortas Agrupadas y Regularmente Espaciadas).

El reto era replicar lo que las bacterias hacían en automático para la edición genética en humanos con fines médicos.

CRISPR que es

CRISPR, ¿cómo funciona?

Piensa el ADN como una biblioteca inmensa que guarda toda tu información genética. Cambiar un libro por otro no es difícil; el reto es encontrar el libro justo y sustituirlo por otro mejor.

En esa analogía, CRISPR sería el bibliotecario, una persona capaz de ubicar cualquier colección en los interminables anaqueles de la biblioteca, retirarlos y reemplazar una serie de libros nuevos.

El método CRISPR permite a los científicos encontrar la secuencia genética causante de algún problema (enfermedad congénita o riesgo de desarrollar un problema médico), pero todavía falta separarla de la cadena de ADN.

Para eso se utiliza Cas9, una enzima sintética que se ha ganado el apodo de "tijeras genéticas", ya que es capaz de separar los genes marcados por el CRISPR del ADN y sustituirlos por genes editados y sanos sin riesgo de enfermedad.

Ventajas y desventajas de la técnica CRISPR  

Los expertos aseguran que el método CRISPR-Cas9 tiene tantas aplicaciones para la vida que podría ser la clave para la siguiente revolución científica y tecnológica.

De acuerdo con la revista Nature Protocols, se estudia su uso para áreas muy diversas como:

  • Medicina: reducir el riesgo de enfermedades genéticas, combate a bacterias y virus resistentes a antibióticos y mitigar los efectos del cáncer.
  • Agricultura y medio ambiente: para editar el genoma de plantas para mejor aprovechamiento.
  • Alimentación: creación de alimentos naturales ricos en nutrientes, resistentes a desastres naturales y de bajo costo.

Sin embargo, las ventajas del CRISPR todavía son una hipótesis y alcanzar el sueño de que padres con mutaciones causantes de enfermedades logren tener hijos genéticamente sanos todavía no es un plan a futuro.

He Jiankui CRISPR en humanos

Edición genética, práctica prohibida

La polémica de la terapia CRISPR llegó en noviembre del 2018, cuando el científico chino He Jiankui reveló al mundo su secreto: había alterado el genoma de dos gemelas para protegerlas de un posible contagio de VIH.

De acuerdo con Jiankui, las gemelas CRISPR habían nacido sanas, pero las repercusiones de este método son totalmente desconocidas, ya que los genes editados forman parte de la línea germinal, es decir, el cambio genético pasará a las siguientes generaciones.

El doctor He Jiankui fue condenado a 3 años de prisión, ya que la edición genética en humanos es todavía una práctica experimental prohibida a nivel mundial.

Sin importar las intenciones del científico, las leyes de bioética condenan su conducta ya que esta decisión no contempló los efectos a futuro, lo que podría desencadenar problemas médicos inimaginables para la futura descendencia de los seres humanos sometidos a la terapia CRISPR.

No basta con saber cómo modificar el ADN, el éxito de la ciencia radica en tomar decisiones éticas que busquen el bien común considerando las consecuencias de los experimentos que realiza.

Hoy en día, el uso de la terapia CRISPR en humanos sigue prohibida, pero poco a poco más proyectos médicos incluyen este método en sus investigaciones para encontrar una forma de usarla sin perjudicar la salud de nadie.

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Pregunta al Médico

Emanuel Ávila

Emanuel Ávila Última actualización: Mar, 10/03/2020 - 16:10